48隊的世界盃決賽周:中美或成最大贏家

世界盃決賽周舉行期間,國際足協公佈了2026年世界盃主辦國的投票結果,美國、加拿大、墨西哥合組的「北美聯盟」擊敗摩洛哥奪得主辦權,這並不令人意外。值得注意的卻是賽制:這屆8年後舉行的世界盃,把決賽周參賽隊伍進一步由32隊擴大到48隊,官方原因是「普及足球到世界各地」,但背後的商業操作,以及新任國際足協主席對亞非拉票倉交待,才是主軸。

48隊採取的賽制,將會分為16小組,每組3隊,淘汰1隊,然後進入32強淘汰賽。換句話說,贏取冠軍的球隊,比賽場數只會和現在一樣,新制是準備迎接一批「魚腩」,讓他們踢兩場後回家,好歹算是參與過,他們的國民、球迷、消費者,也就能全程投入。所以新增加的16個名額當中,大部份是落在歐洲、南美以外的其他州份,例如非洲增加4隊,亞洲增加3.5隊,中北美洲增加2.5隊,連大洋洲也獨自得到一個席位。

這樣一來,哪有些國家會進入「決賽周」?

中北美洲目前有3.5個名額,已經不時出了牙買加、千里達、巴拿馬一類水平和其他列強有明顯差距的三線代表。到了變成6隊出線,也就是目前中北美外圍賽最後階段的全體國家隊,都會入選,以今屆為例,就會額外包括洪都拉斯、美國、千里達。這裏的關鍵,自然是美國:自從1994年美國世界盃開始,國際足協就千方百計,讓足球在美國普及,雖然成效有限,但畢竟有了有一定財力的美職聯,美國中學也加強了足球項目,足球在這個全球第一大國,算是開始紮根。偏偏國家隊不爭氣,本屆居然在外圍賽被淘汰,這對國際足協,自然晴天霹靂。中北美這種水平的地區,居然要出6隊,和強隊如雲的南美賽區一樣,要美國毫無懸念地出線,恐怕才是主因。

亞洲賽區要產生8隊,更是「精采」。目前亞洲球隊,已經會出現沙特阿拉伯這類「奇兵」,再增加席位,按本屆例子,就是敘利亞、烏茲別克、阿聯酋都可以晉身決賽周,此外第9隊可能還可以參加跨洲附加賽。誰是第九隊?按本屆外圍賽成績,就輪到中國了。

中國作為商機無限的市場,國民對足球有高度熱情,可惜國家隊太不爭氣,當中國經濟崛起、外國一線球星也開始登陸中超,還是因為「這樣那樣的問題」,毫無進步跡象。要不是2002年日韓主辦世界盃,令亞洲區名額出現鬆動,恐怕國足至今都沒有機會打入決賽周。但當亞洲區有8個名額,國足終於有了出線的現實可能,雖然不是十拿九穩,畢竟在200620102014年三屆外圍賽,國足甚至連最後十強也沒有資格進入,但起碼有了目標。假如這樣也進入不了48「強」……

小詞典:2026年世界盃外圍賽

2017年,國際足協公佈2026年後的世界盃新賽制,把決賽周名額從32隊增加到48隊,分別是歐洲13隊增至16隊、南美4.5隊增至6隊、中北美3.5隊增至6隊、非洲5隊增至9隊、亞洲4.5隊增至8隊、大洋洲0.5隊增至1隊,同時有大約2隊留給跨洲附加賽決定。

信報財經新聞 2018年6月22日

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